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Grace Hooper Murray

Por Erika Cervantes

Emulando a Ada Byron King, primera programadora en la historia de los ordenadores y creadora del lenguaje que lleva su nombre “Ada”, Grace Hooper Murray ha hecho posible que hoy las empresas puedan contar con un programa que les facilite las tareas administrativas el lenguaje COBOL (Common Business-Oriented Language).

Pero esta no es la única aportación de Grace también conocida como Amazing Grace, ya que durante su estancia en el Bureau of Ordenance Computation, fue enviada al laboratorio de Howard Aiken en la Universidad de Harvard, donde trabajó como programadora con la Mark I(Una de las primera computadoras construidas con fines bélicos) .

Ella creó el lenguaje Flowmatic con el cual desarrolló muchas aplicaciones y en 1951 produjo el primer compilador, denominado A-0 (Math Matic). En 1960 presentó su primera versión del lenguaje COBOL para UNIVAC.

Grace Hooper nace en Nueva York el 9 de diciembre de 1906, hija de Maria Campbell Horne Murray y Walter Fletcher Murria. Su madre había estudiado matemáticas en una época donde era mal visto que las mujeres estudiaran, su padre vendedor de seguros y con discapacidad motora impulsa a sus hijas e hijo a luchar por lograr lo que se proponen.

Es él quien le dice abiertamente a Grace que persiga una educación más alta y la evitar de ser limitada a los papeles femeninos típicos.

Desde pequeña Grace Hooper demostró su inventiva cuando a los siete años desmontando siete despertadores en la tentativa de determinarse cómo trabajan.

Grace estudió en varias escuelas privadas para mujeres, y en 1924 cuando contaba 18 años ingresa en Vassar College en Nueva York, donde cursa estudios en matemáticas y física, graduándose con honores en 1928. A continuación obtuvo una beca para cursar un master en matemáticas en la Universidad de Yale, de donde se graduó en 1930.

Vassar College le ofreció un puesto como asistente en su departamento de matemáticas, en donde permaneció hasta 1943 mientras continuaba sus estudios en Yale, obteniendo el doctorado en Matemáticas en 1934.

En 1943, Grace Hooper decide unirse a las fuerzas armadas en plena Segunda Guerra Mundial, para lo cual tuvo que obtener un permiso especial. Asiste a la Escuela de cadetes navales para Mujeres, graduándose la primera de su clase en 1944 y obtiene el rango de Teniente. Fue enviada a Harvard para trabajar en el Proyecto de Computación que dirigía el comandante Howard Aiken, la construcción de la Mark I.

Tras el final de la Segunda Guerra Mundial, Hooper quiso seguir en la Armada pero como ya había cumplido los 40 años en 1946 (el límite eran 38) fue rechazada permaneciendo en la reserva.

Por lo que siguió en Harvard como investigadora junto a Aiken, donde desarrolló varias aplicaciones contables para la Mark I, que era utilizada por una compañía de seguros.

Permaneció en Harvard hasta 1949, cuando Grace Hooper empezó a trabajar en la Eckert – Mauchly Corporation en Filadelfia (compañía fundada por los inventores del ENIAC, Eckert y Mauchly), que en esos momentos estaban desarrollando las computadoras BINAC y UNIVAC I. Trabajó en esa compañía y en sus sucesoras hasta su retiro en 1971.

Allí fue donde Grace Hooper realizó sus mayores contribuciones a la programación moderna. En 1952, desarrolló el primer compilador de la historia, llamado A-0, y en 1957 realizó el primer compilador para procesamiento de datos que usaba comandos en inglés, el B-0 (FLOW-MATIC), cuya aplicación principal era el cálculo de nóminas.

Tras su experiencia con FLOW-MATIC, Grace pensó que podía crearse un lenguaje de programación que usara comandos en inglés y que sirviera para aplicaciones de negocios. La semilla de COBOL había sido sembrada, y dos años después se creó el comité que diseño el famoso lenguaje.

Aunque Hopper no tuvo un papel preponderante en el desarrollo del lenguaje, fue integrante del comité original para crearlo, y el FLOW-MATIC fue una influencia tan importante en el diseño de COBOL, que se considera a Hopper como su creadora.

Grace Hopper permaneció en la reserva de la Armada hasta 1966, cuando tuvo que retirarse con el grado de Comandante, por haber alcanzado el límite de edad nuevamente. Pero este retiro duró poco ya que la Armada la volvió a llamar en 1967 para que estandarizara los lenguajes de alto nivel que usaban. Se reincorporó y permaneció en el servicio durante 19 años más.

En 1986, Grace Hopper se retiró de la Armada de manera definitiva, siendo en ese momento la oficial de más edad de la Armada de los EE.UU.

Tras su retiro, se incorporó como asesora en Digital Equipment Corporation, participando en foros industriales, dio unas 200 conferencias por año y participó en programas educativos hasta 1990, cuando la “increíble Grace”, que era como la conocían sus amistades, se retiró definitivamente.

A lo largo de su vida, Hopper recibió numerosos reconocimientos, que incluyen más de 40 doctorados honoris causa, la Medalla Nacional de Tecnología, la Medalla Wilbur Lucius Cross de Yale, el rango de Comodore en 1983 y el de contra-almirante en 1985.

Grace Hopper vivió bajo el lema de “atrevimiento y verdad.” Y muere el 1 enero de 1992, fue enterrada con honores militares completos en el cementerio del nacional de Arlington. Y hereda a las nuevas generaciones el avance y desarrollo de la computación.

2005/EC/SJ

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